Jacques Prévert est né le 4 février 1900, à Neuilly sur-Seine, d'un père breton et d'une mère auvergnate. La vie de la famille Prévert est souvent chaotique : le père se retrouve au chômage, ils déménagent souvent. Jacques Prévert garde cependant de cette époque des souvenirs heureux comme les séances de cinéma en famille, les fêtes foraines ou les vacances au bord de la mer chez ses grands-parents. Ces souvenirs se retrouvent de façon plus ou moins explicites dans son œuvre.
En 1915, il commence à gagner sa vie en faisant divers métiers. En 1920, il effectue son service militaire à Lunéville, où il rencontre le peintre Yves Tanguy, puis en Turquie, où il rencontre Marcel Duhamel. À son retour, il habite à Paris avec eux, rue du Château, et rencontre les surréalistes : Breton, Aragon, Péret, Desnos, Leiris, Queneau…

De 1932 à 1936, Jacques Prévert travaille avec la troupe théâtrale du groupe Octobre et leur écrit des pièces, où il joue souvent lui-même. En 1933, il voyage avec la troupe à Moscou, à l'occasion d'une olympiade internationale du Théâtre ouvrier. Pendant la même période, il écrit les scénarios de ses premiers films et ses chansons commencent à être chantées. En 1943, il s'éprend de Janine Loris. En 1946, naît leur fille Michèle (en 1974, Jacques deviendra grand-père d'Eugénie, fille de Michèle et de Hugues Bachelot).

En 1945, il rencontre René Bertelé, qui a fondé les éditions du Point du jour. Celui-ci publie le premier livre de Jacques Prévert, Paroles, en 1946. Auteur de pièces de théâtre, de chansons, de scénarios de films – mis en scène par les plus grands réalisateurs de son temps – Jacques Prévert est avant tout un poète qui s'insurge, qui dénonce, mais qui sait aussi s'émouvoir devant la beauté simple du monde : un enfant, un oiseau, une fleur. Libre, son indépendance de caractère l'a toujours éloigné des écoles, des partis ou des systèmes, mais en aucun cas par indifférence aux événements du monde, comme le prouve son franc-parler.

C'est son amour de la liberté qui lui a valu un si large public parmi les jeunes. En 1948, Prévert est victime d’un grave accident. Venu dans les bureaux de la Radiodiffusion nationale pour présenter le film qu'il préparait, il tombe par une porte-fenêtre dont les battants ouvrent vers l'extérieur, sur le trottoir des Champs-Élysées. Il reste de longs jours dans le coma. Convalescent, ne pouvant plus écrire, il découpe des images en morceaux qu'il assemble et colle. Picasso, qui avait pour ces collages une admiration particulière, disait à son ami : «Tu ne sais pas dessiner, tu ne sais pas peindre, mais tu es peintre !»

Jacques Prévert disparaît le 11 avril 1977 à Omonville-la-Petite.